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メカニズムを知ろう!乳酸菌が便秘に効く理由

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便秘になる理由と善玉菌と悪玉菌の作用

日常的によく起こる健康トラブルの一つに便秘があります。ここで、なぜ便秘が起こるのか考えてみましょう。
便秘、あなたはどんな時になりますか?
ダイエットしている時? 偏った食事になった時?

もう何年も前から便秘が続いているという人もいらっしゃるかもしれません。便秘は、昨日はお通じがなかったな、という程度の方から、下剤がないと排便できないくらい重症の人もいるくらい、症状は様々。まずは便秘になる理由をお話ししたいと思います。

便秘とは、排便が少なくなる、もしくは排便があってもまだお腹に残っている感じがする状態をいいます。便は、私達が食べたものが消化されずに残ったものが身体の様々な不要物と一緒に排出されたものです。口から入った食べ物が消化され便になるまでに何かトラブルがあると便秘になります。

そのトラブルとは…

まずは便のかさの不足。
便のもととなるものは私達が口にした食べ物です。 食べ物は胃などで消化され、栄養素が体内に吸収されます。そこで残ったカスや腸内細菌の死骸などが便のもとになります。ダイエットや食欲不振などで食べる量が減ったり、食物繊維(食物繊維は身体に吸収されないので便のかさを増やす役割があります)の摂取が減る、また、腸内細菌が不足すると、便のかさが減り、便秘になります。

次に、水分の不足。
便には適度な水分が必要です。消化されたばかりの食物のカスは水分が多く含まれていますが、大腸で最終的に水分が吸収されて便になります。
ここで私達がとる水分が少なかったり汗などで体内の多量の水分が出てしまうと、便も固くなって体外に出て行きにくくなり便秘になります。

最後に、腸の動きの不足、または動き過ぎること。
腸内の便は、腸の蠕動(ぜんどう)運動という動きによって体外に排出されます。蠕動運動は、交感神経やホルモン、腸内細菌の出すガスなどに影響を受けて起こります。精神的ストレスやホルモン、また腸内細菌の出すガスが少なくなることで腸の蠕動運動が弱くなりすぎると、便が外に出にくくなったり、蠕動運動が強すぎて便の水分が奪われて便が硬くなり、便秘になります。

排便には、
「便のもとになるもの」
「水分」
「腸の蠕動運動」
この3つが大切で、これらのうちどれかにトラブルが起こると便秘になります。

ここで大切なのが、便のもとになるものの一つで、腸の蠕動運動を助ける役目も果たすといわれる腸内細菌です。
腸内細菌とは私達の腸に生息する細菌のことで、乳酸菌や大腸菌など様々な種類があります。腸内細菌は主に善玉菌と悪玉菌にわけられます。

善玉菌は、腸内で有機酸を排出し、腸の蠕動運動を活発にしたり、私達を感染症や病気から守る免疫の働きをしたりします。一方で悪玉菌は腸内で便の腐敗を進め、有毒なガス(アンモニアや硫化水素など)を出して腸内環境を悪化させます。これによって便秘下痢が起こります。また免疫のバランスも悪くするので、感染症アレルギー肌荒れなどの体調不良も引き起こします。
腸内の善玉菌や悪玉菌は私達の健康に密接に関わっているのです。

乳酸菌が増えると腸の中ではどんな変化が起こる?

善玉菌の一つである乳酸菌、これが増えると、腸内に有機酸(酢酸や乳酸)が増えます。すると腸内の蠕動運動が活発になり便をうまく外に運んでくれます。
つまり便秘を改善してくれます。
またこの有機酸は、腸内を弱酸性にして悪玉菌が増えるのを抑えます。悪玉菌が減ると、悪玉菌が作る有毒なガスも減り、身体の不調などの改善につなげます。腸内には免疫システムがあり、それを活発にするのも善玉菌の役目です。感染症の予防だけでなくアレルギーやガンの抑制にも効果があるとされています。
また、善玉菌は腸内でビタミン類も作りだしていて、私達の健康を保つ重要な働きをしています。身体の内側で私達を守っている、それが乳酸菌なのです。

乳酸菌で治る便秘とそうでない便秘

便秘の原因は、先にお話ししたように「便のもと」「水分」「腸の蠕動運動」のいずれかが不調になることで起こります。
便のもとになるものや、腸の蠕動運動には乳酸菌が深く関わっているので、これらの不調による便秘については、乳酸菌を補うことで改善する可能性がとても高いです。
たとえば、ダイエットをしていて食事量を減らしている方、食欲不振で食事量が減った方、食生活の偏りなどで乳酸菌のエサとなる食物繊維が不足している方、などです。

しかし、乳酸菌では治らない便秘もあります。たとえば、病気の治療薬によって起こる便秘の場合などです。
薬によっては体内の水分を不足させてしまうものがあり、副作用として喉の渇きや便秘などが起こります。これは単純に、便の中の水分が減ってしまうことで便秘になるので、乳酸菌では治りません。このような場合には、便秘を防ぐ薬も一緒に処方されたり、水分を多めに摂るように医師から指導されたりします。

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